Astronomía estelar

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Nebulosa Casco de Thor -NGC 2359.

La astronomía estelar son el conjunto de materias interdisciplinares implicadas en el estudio de las estrellas y las protoestrellas.

Las estrellas se forman a partir de gas y polvo suspendidos en la galaxia, estas se unen para formar pequeñas nubes que durante miles de años, se han visto obligados a unirse por la fuerza de la gravedad. Al contraerse, las nubes pequeñas forman estrellas, planetas y galaxias. Al principio, la temperatura en estas nubes es muy baja, pero cuando la gravedad las rompe y las comprime, la temperatura aumenta.

Después de unos miles de años, la nube tomará la forma de un disco aplanado. La alta temperatura generada por la fuerte presión gravitacional derrite el centro del disco que se convierte en una esfera cuya temperatura alcanza los dos millones de grados. Esto se llama protoestrella.

Diez millones de años después, el núcleo de hidrógeno de la nueva estrella ha alcanzado los dieciocho millones de grados. El núcleo se calienta tanto que los pequeños átomos de hidrógeno se mueven rápidamente, chocan y forman helio. Cuando la temperatura aumenta y los electrones se desprenden del núcleo, consideramos que la estrella está en forma de plasma.

Cuanto más masiva es una estrella, más rápido consume su hidrógeno. Por lo tanto, será una estrella grande y muy brillante, pero tendrá una vida útil corta. Cuando el combustible nuclear se vuelva demasiado escaso en el núcleo de la estrella, las reacciones de fusión se detendrán y como la presión creada por estas reacciones ya no compensa las fuerzas de la gravedad, la estrella colapsara sobre sí misma. Cuanto más grande sea una estrella, más cataclísmico será el fin de su existencia, que puede llegar a tomar la forma de una explosión gigantesca (supernova) seguida de la formación de una estrella de neutrones (púlsar) o incluso en los casos extremos formar un agujero negro.